Entrevista con Natalya Lawrence, coordinadora del Offshore Islands Conservation Programme, de la organización Environmental Awareness Group

Por Yessenia Soto

“Antes, la gente nos decía ‘¿qué importa que desaparezca esa serpiente o que las aves se vayan a otros lugares?’ Ahora, los locales, estudiantes y pescadores nos avisan si ven una rata, si alguien está cortando un árbol o matando una serpiente”.

En Antigua y Barbuda hay dos inquilinos indeseados que vinieron hace cientos de años pero siguen siendo una amenaza para las comunidades locales y los ecosistemas: las ratas negras (Rattus rattus) y las mangostas pequeñas asiáticas (Herpestes javanicus). Estas especies invasoras tomaron control del país y algunas de sus islas mar afuera, las cuales son hogar para especies endémicas como la famosa serpiente de Antigua. En sus garras, la población de serpientes de Antigua llegó a caer a unos 50 individuos, catalogándose como una especie en peligro crítico de extinción. Igual suerte han corrido otras especies de plantas y aves endémicas de las islas.

Natalya Lawrence, coordinadora del Offshore Islands Conservation Programme

Las especies invasoras son la amenaza número uno a la biodiversidad en las islas del Caribe. El Offshore Islands Conservation Programme (OICP), de la organización Environmental Awareness Group (EAG), nació en 1995 para evitar que desapareciera por completo la serpiente de Antigua y otras especies endémicas de las islas y con el fin de devolver la salud a estos ecosistemas y mejorar la calidad de vida de los pobladores de Antigua y Barbuda. En el 2012, con fondos del Critical Ecosystem Partnership Fund (CEPF), EAG lanzó un proyecto bajo el OICP que removió los roedores invasores de 13 islas del litoral. Hablamos con Natalya Lawrence, coordinadora del OICP, sobre la problemática de las especies invasoras y los retos y logros de su proyecto.

Pregunta: ¿Cómo llegaron las especies invasoras a las islas del Caribe?

Lawrence: En el tiempo de la colonización, los europeos trajeron ratas en sus barcos y como no tenían depredadores, se reprodujeron rápido y se convirtieron en una peste. Las mangostas pequeñas asiáticas se trajeron para controlar las ratas, pero ambas especies tienen horarios muy distintos, ya que la mangosta es diurna y la rata es nocturna. Entonces, las mangostas no acabaron con las ratas y ellas mismas se convirtieron en otra plaga. Ambas se movieron fácilmente hacia las islas del litoral en botes de pescadores o visitantes, o arrastradas durante las tormentas.

P: ¿Cuál es el impacto que han tenido estas especies sobre la biodiversidad y los habitantes de Antigua y Barbuda?

Lawrence: Las especies invasoras son una enorme amenaza para la vida silvestre del país y principalmente para las especies endémicas que son nuestro patrimonio natural y una fuente de ingreso por medio del turismo. La serpiente de Antigua es considerada una de las más raras del mundo y ha estado al borde de la extinción principalmente por la depredación hecha por las ratas, aunque también es atacada por el ser humano. Otras especies corrieron peor suerte y se extinguieron, y mucha gente del país ni siquiera saben que alguna vez existieron. También están afectadas otras especies endémicas y vulnerables como la tortuga carey (Eretmochelys imbricata), y el pato chiriría del Caribe o yaguasa (Dendrocygna arbórea), entre otras.  Las islas fuertemente impactadas por estos invasores carecen de plantas y hasta son muy silenciosas porque se han ido las aves; ya no son atractivas y esto es malo para el turismo. Otro problema es que estas plagas acarrean enfermedades infecciosas que pueden afectar al ser humano.

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Una serpiente de Antigua hembra. Esta especies se considera una de las más raras del mundo.

P: ¿Por qué ha tomado cientos de años controlar este problema?

Lawrence: No es fácil erradicar una especie. Se requiere esfuerzo, recursos y personal para matar a la especie, colocar el veneno o trampas y retirarlas; se necesitan campañas de educación y colaboración de diferentes sectores para que la gente no siga introduciendo estas especies y para monitoreen su presencia. También se ocupa muchísima concientización sobre la importancia de nuestras especies de vida silvestre para que la gente entienda porqué es importante erradicar los invasores. Algo interesante es que la gente en el Caribe es muy religiosa y tienen una mala imagen de las serpientes por la referencia que se hace en la historia de Adán y Eva, entonces para muchas personas no está completamente mal que haya ratas que maten a las serpientes, o las matan ellos mismos. No imaginan el valor de estas serpientes ni de otras especies. Por último, siempre se tiene la amenaza de los desastres naturales que son tan comunes en el Caribe; con solo una tormenta se pueden arrastrar invasores a una isla y se pierde el trabajo previo hecho para erradicarlos.

P: ¿Cuál era el objetivo del proyecto de EAG financiado por el CEPF?

Lawrence: Ayudamos a crear capacidad local para controlar especies invasoras y asegurarnos que 10 islas de Antigua se mantuvieran libres de roedores. Esto es muy importante porque, como acabo de mencionar, las reinvasiones pueden ocurrir en cualquier momento. También nos propusimos erradicar las ratas y mangostas en dos islas adicionales, con el fin de ayudar a proteger más territorio de las especies invasoras y permitir la recuperación de especies endémicas y amenazadas. Además, esto ayudaría a crear medios de vida sostenible para los locales, haciendo las islas más atractivas al turismo. El turismo es la principal industria de nuestro pequeño país, pero se ha promovido primordialmente el turismo de playa tradicional, provocando un aumento en el desarrollo inmobiliario y más amenazas a nuestros ecosistemas. Queríamos promover el turismo de naturaleza, ya que nuestro patrimonio natural es lo que nos hace especiales y deja más beneficios directos a las comunidades locales.

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P: Gracias a este trabajo, 13 islas están ahora libres de roedores. ¿Cómo lograron este éxito?

Lawrence: El proyecto duró dos años e incluyó la realización de censos y monitoreo de vida silvestre, actividades de erradicación, monitoreo de bioseguridad, entre otros. Trabajamos de cerca con el proyecto “Islas sin invasores: Construyendo capacidad local para erradicar especies invasoras”, de Fauna & Flora International, y juntos dimos capacitaciones a los residentes locales, a nuestro personal y a voluntarios,  y es gracias a esta nueva capacidad local que los resultados positivos se mantienen. Cabe resaltar que, al final, logramos erradicar roedores de tres islas, no de dos como lo habíamos planeado. Otro elemento clave fue promover la educación ambiental entre las comunidades, los pescadores y las escuelas locales, creando conciencia sobre las especies invasoras y la importancia de conservar nuestra vida silvestre. Le enseñamos a los pescadores a revisar sus botes y equipos de pesca para evitar acarrear invasores, dimos charlas en las escuelas y las comunidades e invitamos a los residentes locales a participar en las actividades de restauración. Con ayuda del Ministerio  de Educación, se incluyó la educación ambiental en el currículo nacional e implementamos nuestra iniciativa “aulas flotantes”,  gracias a la cual unos 550 estudiantes aprendieron sobre especies invasoras y visitaron el área clave de biodiversidad de las islas del litoral de Antigua, donde hicieron observación de aves y ¡vieron una serpiente de Antigua por primera vez! Además, trabajamos de cerca con tour operadores, mostrándoles cómo estos esfuerzos beneficiarían el turismo basado en la naturaleza.  También dimos entrevistas en radio, televisión y prensa escrita a nivel nacional y nos promovimos mucho en redes sociales, para que el mensaje llegara a la mayor cantidad posible de gente.

P: ¿Cómo han beneficiado estas erradicaciones a los ecosistemas y a las comunidades de las islas?

Lawrence: La restauración de las islas toma tiempo y hay que dejarlas recuperarse, pero en muchas islas que limpiamos, en menos de un mes se veían vegetación nueva y se escuchaba vida en lugar del silencio que reinaba antes. Luego, registramos aves marinas anidando otra vez, incluso especies que no habíamos visto antes. Gracias a este proyecto, el área restaurada pasó de 64,79 ha a 83,85 ha, la población de serpiente de Antigua creció aproximadamente un 20% y la población de tortugas carey hembras y de tortuguitas aumentó cerca del 11%, por nombrar algunos ejemplos. Estos avances ya dieron beneficios al turismo y, según los tour operadores, hubo un crecimiento del 10% en la visitación a la zona y los turistas tienen más interés en el turismo de naturaleza, lo que es bueno para el sector y para la economía local.

Gracias a las erradicaciones, el rabijunco etéreo (Phaethon aethereus) volvió a anidar en las islas de Antigua.

Gracias a las erradicaciones, el rabijunco etéreo (Phaethon aethereus) volvió a anidar en las islas de Antigua.

P: ¿Cuáles son los impactos a largo plazo del proyecto?

Lawrence: Con relación al ambiente, el principal impacto será la restauración de los ecosistemas, ya que los suelos serán más estables, importantes especies pueden ser salvadas de la extinción y la vida silvestre se va a enriquecer. Tal vez, como la gente va a encontrarles más valiosas para el turismo, sería menos probable que estos hábitats se terminen convirtiendo en desarrollos inmobiliarios. En relación con la gente, el mayor impacto es el cambio de conducta y actitud. Antes, la gente nos decía, ‘¿qué importa que desaparezca esa serpiente o que las aves se vayan a otros lugares?’ Ahora los locales, estudiantes y pescadores nos avisan si ven una rata, si alguien está cortando un árbol o matando una serpiente. Creo que el proyecto ayudó a crear ciudadanos conservacionistas preocupados por su medio ambiente, quienes ahora ven oportunidades de desarrollo sostenible basadas en la conservación de sus recursos.

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