Alianzas exitosas ayudan a resolver paradoja en América Latina: Escasez a pesar de la gran riqueza natural de agua

Por Yessenia Soto, Rainforest Alliance

Foto por Adriano Gambarini

Foto por Hugo Arnal/TNC

Casi una quinta parte de la población mundial vive en áreas de escasez física de agua, mientras que 1,6 billones de personas viven en países con escasez económica de agua o en sitios con una infraestructura inadecuada para abastecerlos de agua limpia y segura. Para el 2025, la Organización de las Naciones Unidas estima que dos tercios de la población mundial podrían experimentar condiciones de alto estrés hídrico.

América Latina tiene el más del 30% de los recursos mundiales de agua dulce, siendo una de las regiones más ricas en agua en el mundo, pero también enfrenta serios retos hídricos. La expansión agrícola, el crecimiento de la población y la acelerada urbanización han deteriorado las fuentes de agua, poniendo una gran presión  en la oferta del líquido, generando un acceso desigual entre diferentes poblaciones.  Además, el cambio climático amenaza con provocar que se derritan los glaciares en los Andes, una de las principales fuentes de agua fresca para la región.

“La escasez de agua ya se reconoce como una amenaza real en América Latina”, asevera Fernando Veiga, gerente general de la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua. “Esto ha despertado el interés de los gobiernos, las empresas, las organizaciones y la sociedad civil por asegurar la seguridad hídrica de la región”.

Los Fondos de Agua son un modelo exitoso e innovador de conservación de cuencas hídricas a largo plazo lanzado  por la organización internacional The Nature Conservancy (TNC). TNC está ayudando a diferentes actores locales públicos y privados en América Latina a establecer y manejar fondos de inversión que se financian con pagos que hacen usuarios del agua a cambio de recibir un suministro seguro y de calidad. Este dinero se invierte en acciones de conservación en los ecosistemas esenciales cuenca arriba, ayudando también a mejorar las condiciones de vida de las comunidades locales, mientra se asegura la calidad y cantidad agua para las ciudades y la industria cuenca abajo.

Foto por TNC

Foto de la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua

El concepto de fondos de agua nació en  1997 pero fue hasta el año 2000 que se creó en Ecuador el primer fondo llamado Fondo para la Protección del Agua (FONAG).  Mediante FONAG, TNC se alió con la Empresa Pública Metropolitana de Agua Potable y Saneamiento (EPMAPS) y otras instituciones y comunidades locales  para conservar las cuencas hídricas que abastecen de agua a la ciudad capital de Quito.

El FONAG se levantó con una inversión de US$21.000, que provenía principalmente de fondos de la EPMAPS. El dinero se dedicó a financiar la restauración y reforestación de las cuencas, actividades de educación ambiental, comunicación y gestión de la información, y para el control y vigilancia de los terrenos protegidos.

En los últimos 14 años, el FONAG ha logrado reforestar 3.000 ha en los alrededores de las cuencas del río Pita, la Mica, Sucus, Mogotes, SalveFaccha, el Atacazo, el Pichincha, el Antisana y San Pedro, restaurar 1.000 ha y hacer actividades de control y vigilancia en 34.000 ha.  Unas 4.000 familias reciben pagos indirectos en el área de las cuencas y aproximadamente 2,38 millones de personas en Quito y sus alrededores se han beneficiado de un suministro de agua seguro y de calidad.

Además, el patrimonio del FONAG creció a unos US$12.000.000.  Aunque la EPMAPS sigue siendo su principal fuente de ingresos, ahora cuenta también con el financiamiento de entidades como la Empresa Eléctrica de Quito, la Cervecería Andina, Tesalia Springs Co. (empresa embotelladora de agua) y el Consorcio de Capacitación para el Manejo de los Recursos Naturales Renovables, una organización ecuatoriana sin fines de lucro integrado por entidades públicas y privadas.

“FONAG demostró que el agua es una buena moneda de transacción y que conservar el agua es una inversión beneficiosa para todos” dice Malki Sáenz, secretario técnico del FONAG, quien resaltó que, junto a sostenibilidad financiera, el fondo goza de un respaldo político primordial para su estabilidad, puesto que los fondos de la EPMAPS están amparados por una ordenanza municipal.

Foto por Erika Nortemann

Foto por Erika Nortemann/TNC

A los pocos años de que se estableció el FONAG, el modelo de fondos de agua empezó a ser replicado en otras ciudades urbanas de América Latina. En la actualidad, hay 17 fondos de agua distribuidos en Colombia, Ecuador, Perú, Brasil, México y República Dominicana. Esta herramienta también se ha replicado en los Estados Unidos,  en estados escasos de agua como Nevada, Nuevo México y Texas, y en Nairobi, Kenia.

En conjunto, los 17 fondos de agua en América Latina han iniciado actividades de conservación en casi 220.000 hectáreas de cuencas hídricas, con un área de influencia es de casi 1.500.000  ha, donde se benefician indirectamente  34 millones de personas reciben agua de las cuencas conservadas.

Para las comunidades que viven en las cuencas, los fondos de agua se han convertido además en herramientas de gobernanza y desarrollo. “Hemos logrado un fuerte involucramiento de las comunidades gracias a que han visto una mejoría real en sus fuentes de agua y alternativas verdes de desarrollo producto de los fondos”, dijo Alejandro Calvache, coordinador de TNC de Fondos de Agua para Colombia, Costa Rica, Panamá y Venezuela.

Las comunidades tienen representación permanente en las juntas directivas de los fondos, participan en la toma de decisiones sobre las acciones de conservación de sus cuencas y se han beneficiado de trabajos remunerados en tareas de reforestación, monitoreo y vigilancia.

Al igual que el FONAG, el resto de Fondos también  han conseguido un gran compromiso del sector público y privado. Una gran parte de las inversiones provienen de empresas de bebidas como jugos, gaseosas y cervezas, compañías de alimentos, de los azucareros y de empresas de acueductos como EPMAPS.

Foto por TNC

Foto de la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua

Antes de la implementación, TNC y varios centros académicos aliados estudian las cuencas, miden las contribuciones económicas y ambientales potenciales de un fondo y la mejora en la calidad del agua, y estiman los ahorros que podrían generar a las comunidades y a las empresas. Adicionalmente, realizan monitoreos regulares para comprobar y demostrar con datos si el fondo de agua es exitoso.  Para Veiga, este componente científico ha sido la clave para contar con el apoyo de las empresas y los tomadores de decisiones.

En 2011, The Nature Conservancy,  Fundación FEMSA, el Banco Interamericano de Desarrollo (BID) y el Fondo para el Medio Ambiente Mundial (FMAM) se unieron para establecer la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua, con el fin de conectar a los diferentes fondos existentes y  brindar asistencia técnica y financiera para la creación y fortalecimiento de otros fondos de agua.

La alianza espera apalancar US$27.000.000 para crear y fortalecer  al menos 32 fondos de agua en América Latina y el Caribe, hasta el 2016.  Asimismo, busca impactar de manera positiva a 3 millones de hectáreas de ecosistemas naturales y beneficiar a alrededor de 50 millones de personas que se abastecen del agua de las cuencas conservadas.

El año pasado, la Fundación Rockefeller otorgó a la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua el premio Next Century Innovators Award por su contribución, mediante los fondos de agua, para resolver problemas ambientales  con impactos sociales.

“Estamos orgullosos de haber unido un grupo tan grande de actores estratégicos desde México y hasta Brasil, todos trabajando juntos para promover la conservación del agua mediante la inversión en  la infraestructura verde”, dijo Veiga.

TNC también está trabajado con distintos actores en Bolivia, Chile, Costa Rica, Guatemala, Honduras y Panamá, países que van a establecer sus primeros Fondos de Agua para atender la posible escasez de agua.

Foto por TNC

Foto de la Alianza Latinoamericana de Fondos de Agua

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