ONG se compromete a proteger las islas Goat de Jamaica frente a un proyecto masivo de desarrollo

Por Dipika Chawla

Foto por C-CAM

El Área Protegida de Portland Bight (PBPA, por sus siglas en inglés), en Jamaica, es la más grande del país, cubre el 4,7% de la superficie de la isla y más de 1.300 km² de su territorio marino. Portland Bight abarca las áreas clave de biodiversidad (ACB) de Hellshire Hills y Portland Ridge. Las áreas clave de biodiversidad están definidas por la UICN como ”sitios de importancia internacional para la conservación de la biodiversidad por medio de áreas protegidas y otros mecanismos de gobernanza”. Es el hogar de más de 50.000 personas y más de 20 especies amenazadas a nivel mundial, incluyendo la iguana de Jamaica (Cyclura collei), un animal endémico y en peligro crítico.

En meses recientes, el gobierno de Jamaica ha sido criticado por una propuesta de hacer un acuerdo con China Harbour Engineering Company para construir un puerto masivo de trasbordo y centro de logística en las islas Goat – dos cayos ubicados en la ACB de Hellshire Hills, dentro del área protegida de Portland Bight. Los expertos ambientales opinan que el proyecto de US$1.500 millones causaría serias perturbaciones a la biodiversidad del área, devastaría la economía pesquera local y traería aún más riesgo a una región que ya es susceptible a los desastres naturales como huracanes, inundaciones y marejadas ciclónicas.

“Se perderán los medios de vida de miles de personas. Los residentes ya no podrán complementar su dieta con la pesca. Esas personas no se beneficiarán del centro de logística propuesto y ellos lo saben”, dijo Ann Sutton, consultora de la Caribbean Coastal Area Management Foundation (C-CAM), en una declaración publicada por diez expertos ambientales en respuesta al proyecto propuesto para las islas Goat.

Foto por C-CAM

Hace algunos años, la C-CAM trabajó con científicos y comunidades locales para lograr protección legal para Portland Bight. Ingrid Parchment, directora ejecutiva de la C-CAM, recuerda muchas horas de reuniones con líderes comunitarios, escuchando sus preocupaciones y creando soluciones de desarrollo sostenible que los beneficiaría a ellos así como a la biodiversidad del área.

“La intención nunca fue crear una zona de cierre, sino más bien observar cómo las personas se relacionan con los recursos naturales y crear un área protegida donde las personas puedan vivir y trabajar”, explicó Parchment.

Sus esfuerzos fueron recompensados en 1999, cuando el gobierno de Jamaica creó el Área Protegida de Portland Bight, con una extensión de 187.515 hectáreas, que contiene uno de los bosques de piedra caliza seca más grandes del Caribe y de América Central y el mayor bosque intacto de mangle en el país. La C-CAM estaba encargada del manejo de Portland Bight y, con el apoyo del Fondo de Alianzas para Ecosistemas Críticos (CEPF), creó dos planes de manejo para las sub-áreas, uno para cada ACB, diseñados para asegurar la supervivencia, a largo plazo, de las especies amenazadas del área y sus hábitats. Los planes fueron desarrollados a lo largo de un proceso participativo de 18 meses que involucró numerosas reuniones y talleres con una amplia representación de interesados incluyendo agencias gubernamentales, dueños de tierras y representantes de las comunidades.

Foto por Rob Bulmahn

La iguana de Jamaica

La iguana de Jamaica, al animal nativo terrestre más grande del país, es una de las especies emblemáticas para la conservación del área protegida. Una vez fueron numerosas a lo largo de la costa sur de Jamaica, especialmente en las islas Goat y se pensó que estas grandes lagartijas se habían extinguido desde 1948, hasta su reciente redescubrimiento en 1990. Las iguanas de Jamaica se encuentran solamente en los bosques de piedra caliza seca de Hellshire Hills. Portland Bight es también el hogar de varias otras especies endémicas y amenazadas, incluyendo la jutía de Jamaica (Geocapromys brownii), el chotacabras jamaicano (Siphonorhis americana), la lagartija de cola azul (Celestus duquesneyi) y la boa amarilla (Epicrates subflavus).  El CEPF ha distinguido a Portland Bight como una de las áreas protegidas más importantes del Caribe.

Parchment y otros conservacionistas jamaiquinos están preocupados de que su trabajo para proteger y restaurar Portland Bight será destruido por el proyecto del centro de trasbordo que fue propuesto por primera vez en agosto del 2013. De particular preocupación son los bosques de mangle que serían destruidos por la construcción del puerto. Los manglares desempeñan muchas funciones ecológicas importantes para la región, como la regulación del flujo de nutrientes, soporte de los criaderos de peces, mejoras a la calidad del agua costera y atrapamiento de sedimentos. Además secuestran carbono, previenen la erosión, ayudan a mitigar el cambio climático, protegen contra los daños causados por los desastres naturales, entre otros. La C-CAM ha educado a las comunidades locales en el pasado acerca de los peligros de eliminar los manglares, enfatizando el importante rol que éstos tienen en proteger al área de los efectos de las tormentas.

Ingrid Parchment, C-CAM

Ingrid Parchment, C-CAM

El puerto de trasbordo de las islas Goat ha capturado la atención nacional y regional de una manera que ningún otro tema ambiental lo había  logrado recientemente. “Nada ha tenido esta clase de impacto sobre el pueblo jamaiquino en mucho tiempo”, comentó Parchment, resaltando la cantidad de reporteros, organizaciones y bloggers que se han manifestado en contra del proyecto propuesto. Muchas personas están usando las redes sociales, especialmente Facebook, para expresar sus frustraciones, reclutar firmas y compartir las noticias más frescas sobre el tema.

Parchment especula que la opinión pública ha sido influenciada parcialmente por el fracaso de desarrollos anteriores en Jamaica. En 2011, por ejemplo, el nuevo puerto para cruceros fue inaugurado en Falmouth, un pueblo costero en la costa norte. Para obtener el apoyo local, los desarrolladores prometieron a la comunidad local que el puerto traería nuevos empleos y más ingresos por el turismo. Sin embargo, este no ha sido el caso. Los turistas que llegan al puerto tienden a cenar y comprar en los caros establecimientos de cadenas  internacionales y a salir en excursiones organizadas por las líneas de cruceros, a menudo sin ninguna interacción con los comercios locales. Además, la construcción del puerto causó grandes daños a los arrecifes de coral y a los manglares que rodean Falmouth. Las comunidades de Portland Bight, temiendo una situación similar en las islas Goat, se sienten escépticos de los beneficios económicos mencionados que pudieran emanar del centro de trasbordo propuesto.

Foto por C-CAM

Una de las principales preocupaciones es que el desarrollo propuesto también destruiría múltiples santuarios de peces que fueron establecidos por el Ministerio de Agricultura y Pesca de Jamaica para proteger los criaderos de peces y mejorar las poblaciones.  Los grandes barcos que entrarían al puerto tendrían un efecto adverso sobre la vida marina aún después de terminada la construcción y, según Parchment, miles de pescadores y sus familias perderían sus medios de vida y serían desplazados.

Mientras la controversia sobre las islas Goat continúa, la C-CAM está avanzando con sus planes de manejo sostenible en las ACB de Hellshire Hills y Portland Ridge, en apoyo de los mejores intereses de sus comunidades locales. Además de defender la planificación transparente del desarrollo, los planes de manejo de la C-CAM recomiendan la restauración de bosques, mejor aplicación de los reglamentos y monitoreo para proteger los bosques de daño adicional, así como actividades de extensión y educación comunitaria. La C-CAM también desea explorar el desarrollo de un mercado de ecoturismo en Portland Bight para generar ingresos para los residentes y un incentivo adicional para la conservación.

“Determinar cómo las personas pueden vivir en armonía con la biodiversidad fue una parte importante del proceso para crear el Área Protegida de Portland Bight y así es como continuaremos operando”, agregó Parchment.

Bosques de mangle

Bosques de mangle

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