Industria de turismo de cruceros en Cozumel, apunta hacia la sostenibilidad

Buceador  -- Foto por Alessandro DonaComo una joya que brilla en el Caribe mexicano, a 18 kilómetros de la costa noreste de la Península de Yucatán, Cozumel es una isla que posee sorprendentes playas y arrecifes de coral multicolores que atraen a millones de turistas cada año. Bendecida con una excelente visibilidad durante todo el año y cálidas aguas de color turquesa, los arrecifes que bordean la isla ofrecen a los amantes del “snorkel” vistas de espectaculares formaciones de esponjas, paredes masivas de coral y especies de peces que incluyen al pez loro, (Scariedae spp.), al mero de Nassau (Epinephelus striatus), mantarayas (Dasyatidae spp.) y a tiburones areneros (Ginglymostoma cirratum).

Con la particularidad de constituir el segundo destino mundial de cruceros en el mundo, luego de Miami, Cozumel recibe cerca de tres millones de pasajeros de cruceros cada año. Ubicado en la Barrera Arrecifal Mesoamericana, Cozumel no se libra del impacto causado por el alto número de visitantes: un pobre desarrollo turístico destruye el hábitat costero, desechos sólidos y aguas negras tratadas inadecuadamente contaminan el agua potable y los que practican el snorkel y el buceo dañan los hábitats marinos; se estima que un promedio de 2.000 buceadores exploran los frágiles arrecifes de coral de Cozumel diariamente.

Para ayudar a que la industria de turismo de cruceros en Cozumel mejore el manejo de la visitación y salvaguarde los recursos naturales que hacen tan atractivo a este sitio, la Iniciativa de Turismo del Arrecife Mesoamericano de Conservación Internacional (MARTI, por sus siglas en inglés) lanzó la iniciativa “Protegiendo el patrimonio natural de Cozumel: desarrollo de un plan de acción para la administración compartida de un destino de cruceros“, con el apoyo del Fondo de Conservación de Arrecifes de Coral, de la Fundación Nacional de Pesca y Vida Silvestre (National Fish and Wildlife Foundation Coral Reef Conservation Fund) y de la Asociación Internacional de Líneas de Cruceros.

Conservación Internacional (CI) unió esfuerzos con el Departamento de Turismo de Cozumel y con la Asociación de Cruceros Caribeños de Florida (Florida-Caribbean Cruise Association) para facilitar una serie de grupos focales y talleres con diferentes actores que reunieron a más de 80 líderes de gobiernos locales, estatales y federales, sector privado, sociedad civil y líneas de cruceros, para definir temas de alta prioridad ambiental relativos a la visitación de cruceros y para alcanzar un consenso sobre las acciones de colaboración necesarias para abordar estos temas.

En abril del 2007 CI lideró las reuniones de grupos focales para promover un diálogo franco y honesto y asegurar un proceso completamente participativo que permitió, a cada grupo de actores de la industria de cruceros, reunirse de forma separada con el fin de identificar temas de alta prioridad que ayudarían a mejorar la sostenibilidad de la industria de cruceros de Cozumel.

Junta  -- Foto de Conservación InternacionalAl siguiente mes CI realizó un taller de un día, que reunió a representantes de todos los grupos de actores de la industria de cruceros, para desarrollar una estrategia que abordara las dos prioridades más importantes definidas en los grupos focales de abril: mejorar la conciencia ambiental entre los pasajeros de cruceros y entre los miembros de la comunidad local. Seleni Matus, una consejera de MARTI, afirma que el enfoque utilizado durante los talleres, se centró en los temas que tuvieron un alto nivel de consenso. “De esta forma, fuimos capaces de avanzar eficientemente mediante un diálogo positivo, enfocado en las fortalezas y experiencias que cada distinto grupo de la industria de cruceros brindó al proyecto”, señaló.

Matus explica que ella participó como una colaboradora externa, no como una participante activa. “Desde el principio fue muy claro que cada grupo de actores necesitaría llevar sus destrezas, conocimientos y recursos a la mesa para identificar y poner en acción las estrategias que ellos sintieron más importantes”, apuntó.

Javier Pizaña, presidente de la Asociación de Operadores Locales Marinos, afirma que el evento “brindó una excelente oportunidad para alinear los esfuerzos de operadores costeros, con aquellos de los sectores involucrados con la industria de turismo de Cozumel. La comunidad local valora altamente la protección de nuestro ambiente natural y fue muy beneficioso tener la ayuda de un facilitador externo para estimular y coordinar la colaboración entre los sectores”, agregó Pizaña.

Trabajando juntos por primera vez, los actores diseñaron una campaña de educación, a nivel de destino, para enseñar a los visitantes de cruceros acerca de la conservación de la herencia natural de Cozumel. Un grupo de trabajo de base local e integrado por representantes de todos los sectores produjo un video de 30 segundos que, durante un año, se mostrará a bordo de varias de las principales líneas de crucero, así como en las embarcaciones que conectan la isla con el continente. Se estima que el video llegará a 500.000 personas en seis meses. Junto con un movimiento de reciclaje a nivel municipal, los tour operadores de Cozumel implementan una campaña de separación de basura a bordo de todos sus botes de tours para ayudar a mejorar el manejo de los desechos sólidos que los visitantes generan. El tercer proyecto es un “paseo ambiental”, que consiste en una exhibición visual de imágenes y mensajes de conservación bien construidos para ser colocados en puntos estratégicos donde los visitantes de cruceros se reúnen y desembarcan; los mensajes subrayan la importancia de proteger los recursos naturales de Cozumel y estimulan a los visitantes a disminuir su impacto durante sus visitas a la isla. El próximo paso será tomar las lecciones aprendidas y los éxitos de la campaña para desarrollar un plan adicional, enfocado en los residentes locales.

Crucero -- Foto de www.nitocross.comCI ha creado el primer “Plan de Acción para la Administración Compartida del Patrimonio Natural de Cozumel”, con el fin de ofrecer una guía de cómo manejar sosteniblemente el turismo de cruceros. El alcalde de Cozumel y el Departamento de Turismo presentarán, oficialmente, el plan en un evento programado para inicios del 2008, donde los líderes de cada grupo de actores y oficiales locales de gobierno firmarán una declaración de compromiso para continuar trabajando en el manejo sostenible de pasajeros de cruceros. “Esta declaración ayudará a poner de relieve que cada grupo de actores juega un rol importante en el manejo de los activos naturales de Cozumel y están comprometidos a compartir el manejo de la visitación de cruceros”, enfatiza Matus. A principios del 2008 habrá un cambio en el Gobierno local en Cozumel y esta declaración ayudará a asegurar que estos logros de conservación continuarán durante el periodo de las nuevas autoridades.

Matus cree que la llave del éxito de este proyecto fue el asegurar que el Gobierno local tomara un fuerte liderazgo y que los diferentes actores se apropiaran del proyecto. Según ella, “éstos fueron los factores clave para posibilitar un diálogo positivo y asegurar una estrategia de salida bien definida. Al final del día, la idea es empoderar a los líderes de la industria de cruceros para compartir la responsabilidad del manejo sostenible de los pasajeros de cruceros”.

Mientras el proyecto finaliza oficialmente en diciembre del 2007, los líderes de la industria local de cruceros han expresado interés en continuar con el apoyo de MARTI. En los próximos tres años CI replicará este proyecto en los otros de los principales puertos de demanda de cruceros a lo largo de la región del Arrecife Mesoamericano. Un proyecto similar está desarrollándose en Belice.

Contactos: Seleni Matus, Conservación Internacional, tel: +703/341-2400, fax: +703/553-0391, smatus@conservation.org, www.conservation.org.

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