Ronald Sanabria, Director de la División de Turismo Sostenible, Rainforest Alliance

Efectuada por Jessica Webb, Rainforest Alliance

“Para una ONG conservacionista como Rainforest Alliance, es muy importante contar con una verificación independiente de que el negocio que estamos promoviendo como sostenible realmente lo sea”.

A lo largo de América Latina, Rainforest Alliance (Alianza para Bosques) está conservando recursos naturales y apoyando a las poblaciones locales al trabajar con organizaciones comunitarias y pequeños y medianos negocios de turismo. Al brindar capacitación y asistencia técnica, Rainforest Alliance ayuda a esas empresas a adoptar las prácticas ambientales y sociales requeridas para ganar la certificación de turismo sostenible.

Para estimular aún más el turismo sostenible en el Hemisferio Occidental, Rainforest Alliance ayudó a lanzar la iniciativa del Consejo de Acreditación para los Certificadores de Turismo Sostenible y funge como la secretaría técnica de la Red de Certificación de Turismo Sostenible de las Américas. Hablamos con Ronald Sanabria, Director de Turismo Sostenible de Rainforest Alliance, acerca de la importancia de la certificación de turismo, cómo los turistas pueden planear vacaciones responsables y qué están haciendo organizaciones y gobiernos para desarrollar estándares de certificación turística.

Pregunta: ¿Qué es la certificación de turismo sostenible? ¿Cuáles son los tipos de certificación que existen?

Sanabria: Existen tres diferentes tipos de certificación. La certificación de primera parte es cuando los propietarios de los hoteles proclaman que sus negocios son certificados. La certificación de segunda parte es cuando una asociación de la industria turística señala que un negocio de turismo cumple con sus criterios. La más común y creíble es la certificación de tercera parte, en la cual el certificador es un agente independiente.

P: ¿De qué forma los turistas pueden saber si un negocio es sostenible o no, y cómo pueden encontrar destinos sostenibles?

Sanabria: En muchos casos el uso de un logo o sello es otorgado a un negocio certificado para indicar que cumple con ciertos criterios de sostenibilidad. Los turistas pueden buscar este sello para saber si esa empresa cumple con los requerimientos de sostenibilidad.

Rainforest Alliance ha desarrollado una importante herramienta para ayudar a los turistas a encontrar destinos sostenibles — el Eco-Index de Turismo Sostenible. Esta es una base de datos de negocios de turismo certificados en América Latina y El Caribe, y el personal del Eco-Index verifica que cada negocio sea verdaderamente sostenible antes de agregarlo a su base de datos. Esto asegura a los viajeros que están eligiendo vacaciones responsables y están contribuyendo indirectamente a la conservación del ambiente y al bienestar social de los residentes locales en los sitios que ellos visitan.

Ronald SanabriaSanabria: Esta es una de las muchas herramientas que pueden ser utilizadas para combatir la falsa auto proclamación de un negocio de ser “eco” o “responsable” sin pasar por una evaluación, ya sea o no que el negocio cumple verdaderamente con un juego de criterios de sostenibilidad. La certificación es una manera que tienen las empresas de probar que su proclamación como negocio sostenible ha sido verificado por una tercera parte independiente.

Para una ONG conservacionista, como Rainforest Alliance, es muy importante contar con una verificación independiente de que el negocio que promovemos como sostenible realmente lo sea. Así como obtenemos más consultas del público sobre recomendaciones para tomar vacaciones y nos involucramos más en el mercadeo de productos sostenibles como parte de nuestra misión, necesitamos esas herramientas para ayudarnos a ser diligentes sobre que el negocio que estamos promoviendo entre los consumidores y compradores está realmente practicando la sostenibilidad.

P: ¿Cómo se benefician los dueños de un hotel o negocio turístico de la certificación?

Sanabria: La principal razón para ser certificado es que el negocio se vuelve más eficiente, lo cual es un beneficio a largo plazo. Al participar en un programa de certificación, los propietarios de negocios “ponen su casa en orden” al ejecutar prácticas como el manejo responsable de agua y desechos, disminución del consumo energético y muchas actividades más que podrían ser vistas como un gasto en el corto plazo, pero que son realmente una inversión en el mejoramiento de la productividad y la eficiencia del negocio.

Los negocios que están interesados en expandirse hacia nuevos nichos turísticos de mercado pueden usar la certificación como una herramienta complementaria al mercadear su negocio ante viajeros y compradores “verdes”. Usted puede notarlo gracias al creciente número de compañías que emplean los logotipos de la certificación en sus sitios Web y brochures.

La certificación es también una forma proactiva para los negocios de responder al escrutinio público y a la crítica. En muchos casos, los negocios están siendo acorralados por las voces inquietas de diferentes grupos acerca del desarrollo turístico insostenible y estas preocupaciones están siendo escuchadas por la industria y los consumidores.

Interesantemente, la certificación está siendo usada como un incentivo, dando a los negocios beneficios especiales. Por ejemplo en Barbados, los hoteles que han obtenido la certificación del programa Green Globe disfrutan de un privilegio con los impuestos equivalente al 150 por ciento de la inversión necesaria para obtener la certificación. En Australia, los negocios que son certificados tienen concesiones a más largo plazo para operar áreas protegidas cercanas, contrariamente a un operación de turismo no certificada. La certificación es un mecanismo voluntario para probar a los gobiernos y a otras autoridades que el negocio está comprometido con el turismo sostenible.

P: ¿Existe un juego común de estándares de turismo sostenible, similar a los estándares de manejo forestal sostenible del Consejo Mundial Forestal?

Sanabria: El Consejo de Acreditación para los Certificadores de Turismo Sostenible es una organización internacional propuesta que otorgará la acreditación a todos los diferentes programas de certificación. Esta iniciativa está tratando de abordar el hecho de que no existe un mecanismo para probar la credibilidad y la transparencia de los programas de certificación. Como negocio, usted puede optar por la certificación, pero realmente no sabe si ese programa de certificación está manejando sus certificaciones de forma transparente. Debido a esto, puede ser difícil para los negocios elegir un programa que cuente con el reconocimiento que ellos están buscando. Como consumidor, si usted desea elegir productos certificados al reservar sus viajes, realmente no sabe cuáles programas son creíbles o no y en cuáles puede confiar. Como una ONG conservacionista, nosotros hemos apoyado a los negocios certificados, pero para nosotros esta no es realmente una forma de asegurarnos que esos negocios están siendo auditados de una manera transparente. El Consejo de Acreditación para los Certificadores de Turismo Sostenible busca realizar dos cosas: incrementar la credibilidad de los programas de certificación y su exposición de mercado.

Rainforest Alliance ha coordinado actividades específicas para ayudar a lanzar el Consejo, como es el caso de la coordinación de un estudio de factibilidad, un plan de negocios y la integración de un comité directivo. Esperamos ser capaces de levantar fondos para lanzar oficialmente el consejo en el 2007.

P: ¿Existe algún tipo de coordinación entre todos los diferentes certificadores de turismo sostenible?

Sanabria: Existen muchas iniciativas tratando de abordar los mismos problemas en diferentes países sin comunicarse con otras iniciativas que están lidiando exactamente con los mismos temas. Se vuelve aún más complicado cuando tratamos con certificación, porque muchas de esas iniciativas están apuntando a los mismos consumidores y compradores. Esto representa un gran desperdicio de recursos y tiempo.

La Red de Certificación de Turismo Sostenible de las Américas está respondiendo a este reto. Es una plataforma regional que actualmente involucra a 75 organizaciones representantes de 25 países. Esta busca convertirse en el punto de referencia continental para la certificación de turismo sostenible en el Hemisferio Occidental, abordar la falta de comunicación entre las iniciativas de certificación e implementar actividades conjuntas de mercadeo que pondrán a los negocios certificados en las Américas en el mapa turístico global.

Rainforest Alliance ha estado involucrada en la Red desde el 2003, cuando se nos asignó el rol de secretaría técnica. Esto significa que estamos a cargo de organizar actividades técnicas para los miembros de la Red, así como de realizar mercadeo y comunicación para los programas de certificación.

Uno de los principales logros de la Red a la fecha ha sido el de definir criterios comunes para todos los programas, independientemente del país donde se basen. Estos criterios de línea de base están tratando de identificar los aspectos básicos que todos los negocios certificados deben cumplir en cualquier países involucrado en la Red. Los criterios han ayudado a promover un mensaje más uniforme en el mercado turístico, han beneficiado a programas de certificación emergentes para que no tengan que empezar de cero, y ha mejorado la comunicación entre las diferentes iniciativas.

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