William Foote, Presidente, Ecologic Finance

Efectuada por: Melissa Krenke, Alianza para Bosques

“Uno de los aspectos únicos de este proyecto es que el 95 por ciento del trabajo de EcoLogic es de apoyo directo, de vínculos con mercados de exportación y trabajo cercano con compradores impulsores de valores, frecuentemente prestando contra contratos firmados de compra con compañías ‘verdes'”.

EcoLogic Finance es una organización sin fines de lucro basada en los EE.UU. que otorga préstamos a pequeñas empresas para apoyar la agricultura sostenible, productos no maderables del bosque, madera certificada, pesquerías sostenibles y operaciones de ecoturismo que buscan la conservación y el desarrollo económico de base. EcoLogic Finance se enfoca en negocios que están ubicados dentro y en las vecindades de áreas protegidas y que no pueden acceder a financiamiento seguro de fuentes convencionales debido a su pequeño tamaño, pérdida de garantía y/o historia operativa. EcoLogic Finance contrarresta los riesgos solicitando que cualquier productor u organización que desea pedir prestado fondos debe tener una actual relación de ventas con mercados verdes internacionales.

Desde 1999, EcoLogic Finance ha suministrado más de 100 préstamos a organizaciones de productores rurales en América Latina alcanzando un total de aproximadamente US$114 millones.

Pregunta: ¿Cuáles serían algunos ejemplos de cómo Ecologic está ayudando a negocios rurales a mejorar

Bote Certificado con Smart Voyager, Islas Galapágos -- Foto por Alianza para BosquesFoote: El primero son “préstamos de cosecha”, que permiten un flujo de caja importante cuando las cooperativas lo necesitan más y la cosecha está en su máximo apogeo. Si una cooperativa no tiene dinero para hacer pagos a sus trabajadores, esta se ven tan corta de flujo de caja que vende prematuramente a bajos precios al intermediario local. Probablemente el 65 por ciento de lo que proveemos es capital de trabajo que llamamos: “crédito de exportación para productores”. No puedo exagerar la importancia que tiene para las cooperativas funcionar en el contexto de crecimiento rápido de los mercados verdes de consumidores. Si usted vende a Tostadores de Green Mountain Coffee o Equal Exchange, por ejemplo, tiene que estar disponible para esperar de seis a ocho meses antes de obtener el pago, por lo que, mientras tanto, alguien tiene que darles dinero a los agricultores, y eso es lo que hacemos.

EcoLogic Finance también da préstamos para infraestructura, como maquinaria, equipo, vehículos o algunas inversiones que agregan valor a la producción y le permiten a las organizaciones de productores rurales vender sus bienes más allá en la cadena de mercado y obtener más beneficios para las comunidades locales.

En Ecuador, un ejemplo de financiamiento de activo fijo son los operadores de pequeños botesFoto por Alianza para Bosques de Galápagos con los que estamos trabajando. Nosotros financiamos la compra de equipo que ellos necesitan para cumplir totalmente con la certificación de SmartVoyager, un programa de la ONG Conservación y Desarrollo, socia de la Alianza para Bosques (Rainforest Alliance). Esto incluye motores de cuatro caballos fuera de borda, máquinas de desalinización y más.

También con Conservación y Desarrollo estamos financiando la producción de cacao certificado de la Alianza para Bosques. Estamos supliendo cerca de $30.000 en financiamiento de cosecha a organizaciones en crecimiento que han sido capacitadas para vender a los principales exportadores en Guayaquil mediante un sistema de subasta. El producto final es el Arriba Chocolate, certificado por la Alianza para Bosques.

Cacao Certificado, Ecuador -- Foto por Alianza para BosquesUno de los aspectos únicos de este proyecto es que el 95 por ciento del trabajo de EcoLogic Finance es de apoyo directo, de vínculos con mercados de exportación y trabajo cercano con compradores impulsores de valores, frecuentemente prestando contra contratos firmados de compra con compañías “verdes”. Cuando nos involucramos con el proyecto del cacao no habían relaciones directas con mercados de exportación. Todo el producto era vendido a exportadores locales, quienes pasaban por encima del intermediario local. En la costa pacífica de Ecuador, Conservación y Desarrollo ha organizado a los finqueros, pre-seleccionado el cacao, organizado el sistema de subasta y se han incrementado los sobreprecios que llegan al bolsillo de los agricultores, pero no ha habido relaciones con compradores o contratos contra los cuales prestar, que es cómo EcoLogic Finance maneja el riesgo. Por lo tanto, junto a la Alianza para Bosques, nos acercamos a la Citigroup Foundation, que brinda subsidios con el fin de crear un fondo fiduciario con bancos locales. Esto es excitante, porque estamos involucrando a una institución financiera local y ayudándolos a apreciar lo que pueden llegar a ser estos eco negocios de base comunitaria.

Nosotros creamos un fondo fiduciario en el Produbanco, el cual tiene relación con el Citibank en Ecuador. Produbanco maneja el flujo de caja, creando un sistema de flujo ajustado donde el dinero va a los agricultores semanalmente, de acuerdo con las suposiciones de volumen. Con este dinero, las cooperativas realizan pagos a los agricultores contra la entrega del producto, y luego ellos venden el producto en una subasta a los exportadores. Los exportadores luego transfieren el dinero de vuelta al fondo fiduciario del Produbanco.

Este sistema de repago de triangulación mediante compradores de los Estados Unidos y Europa nos hace confortables con el hecho de no tener el vínculo directo de exportación. Nosotros aprobamos y comprometimos $150.000 a este proyecto, pero hemos utilizado solamente $30.000 hasta la fecha.

En México estamos ahora trabajando con cuatro diferentes cooperativas de pesca de langosta certificadas por el Marine Stewardship Council, a las que les financiamos motores de cuatro caballos fuera de borda. En un caso, nosotros financiamos un aeroplano para un grupo llamado Nacionales de Abulon. Ellos viven en una isla que está a 14 millas de la costa de Baja California, y siempre desde 1940, antes de que la autopista fuera construida hacia el centro de la Península de Baja California, todos los habitantes usaban aeroplanos para transportar sus productos al norte a Tijuana y Ensenada. Nacionales de Abulon es la única cooperativa que todavía necesitaba desesperadamente un aeroplano, por lo que financiamos un Cessna de seis personas para ellos. Nuestra meta es responder a las necesidades específicas de la organización y desarrollar una estructura de financiamiento específica para cumplir con esas necesidades.

P: La habilidad de los productores de repagar sus préstamos depende de variables fuera de control como las fuerzas de la naturaleza y las fluctuaciones de los precios de los productos en el mercado. ¿EcoLogic Finance asume cierta flexibilidad en este esquema de repago con el fin de tomar en cuenta estas variables?

Foote: Con pocas excepciones, estamos prestando para industrias, productos y/o servicios que tienen un flujo de ganancia en dólares. Estamos firmando contratos en dólares con los suplidores, por lo que nosotros no tenemos que tomar riesgos de tasas de cambio extranjeras.

En diciembre del 2003, hubo una ola de frío en Nicaragua que provocó que la cosecha de café se diera más rápidamente de lo que cualquiera podía haber anticipado. Trabajamos con importadores para tener firmados sus contratos más temprano de lo que ellos tenían dispuesto, por lo que pudimos finalizar el pre-financiamiento de sus contratos.

Pueden haber atrasos en el envío debido a varias causas. Por ejemplo, en octubre hubo una gran huelga en Quillabamba, en los Andes peruanos, y nadie pudo sacar el producto del pueblo. En esos momentos mantenemos una línea de comunicación muy cercana con los importadores, por lo que conocemos la causa del retraso. Luego, entendemos el contexto y podemos reformular el horario de repago basados en la información y no considerar que una cooperativa cometió falta. Esto es posible porque tenemos relaciones cercanas y de confianza y una comunicación continua con importadores y sus suplidores en el campo.

P: ¿Cómo EcoLogic Finance asegura que los proyectos no solo son económicamente viables, sino que también buscan la conservación?

Foote: Yo pienso que una de las claves para dirigir ese reto como una organización financiera de conservación es que usted alinee su evaluación de los impactos ambientales y sociales con la naturaleza de sus actividades financieras. En nuestro caso, nosotros identificamos proyectos, ya sea mediante relaciones con auditores técnicos de asistencia en el campo, como Conservación y Desarrollo en Ecuador, o mediante programas de certificación como el de Alianza para Bosques, TransFairUSA, orgánico, el Centro de Aves Migratorias del Smithsonian, el Marine Stewardship Council, etc.

P: Al trabajar sólo con organizaciones que tienen relaciones existentes con los mercados verdes, ¿Han suscitado alguna vez críticas por no trabajar más con comunidades menos desarrolladas que puedan beneficiarse del establecimiento de estos vínculos?

Foote: Nosotros estamos muy orgullosos de penetrar profundamente en suplidores recientemente certificados o emergentes de productos y servicios certificados sosteniblemente. El pasado año nosotros trabajamos con tres diferentes grupos en Guatemala que acaban de obtener la certificación orgánica y de FairTrade. Fuimos el primer financista de afuera que ellos tuvieron, y fue el primer año que ellos exportaron su producto. Existen muchas organizaciones que se enfocan en suministro y producción. Frecuentemente usted tiene una demanda de mercado: el importador, que está directamente comprometido y sacando de escena al intermediario, los finqueros y los pescadores que están exportando directamente productos ambientalmente amigables, haciendo dinero por primera vez en generaciones. Pero el vínculo que falta es crédito. Es cuando EcoLogic Finance entra en escena.

P: ¿Tienen un mecanismo para asegurar que las iniciativas que apoyan tienen la capacidad de continuar luego de que su apoyo finalice?

Café Cultivado y Certificado en Guatemala -- Foto por Alianza para BosquesFoote: Nuestro propósito es trabajar más allá. Estamos tratando de obtener inversionistas y prestamistas que vean a estos grupos como sujetos de crédito en casos en los que ellos de otra forma no lo verían así porque los grupos son muy pobres o no cuentan con activos para cumplir con los requerimientos tradicionales de crédito. Estamos buscando agricultores de pequeña escala que puedan competir sobre la base de algo más allá del precio; que tengan un producto que cumpla con los estándares de alta calidad que el mercado requiere, y cuya producción impacte de forma mínima el ambiente. Cuando nosotros encontramos esos grupos y forman parte de una cadena de suministro que les permite prosperar a pesar de todos los retos y obstáculos existentes en áreas remotas de América Latina o África, no estamos creando de nuevo la cadena completa, pero sí fortalecimiento esa cadena, por lo que será altamente funcional cuando nos vayamos.

Frecuentemente hay grupos que nosotros ayudamos a volverse sujetos de crédito y que pueden manejar su propio flujo de caja y presentar su información financiera de forma tal que nosotros podemos convencer a un banquero de financiarlos, pero que están tan subdesarrollados que nosotros necesitamos ampliar su apoyo. Es cuando tratamos de atraer otros inversionistas o prestamistas alternativos. Por ejemplo, nosotros estamos co-invirtiendo con la Calvert´s Social Investment Foundation para poner a disposición y estructurar préstamos a nombre de Calvert. También estamos trabajando con inversionistas o prestamistas alternativos europeos para trabajar con algunos de estos grupos.

En los últimos dos años nos hemos dado cuenta de que nosotros somos la primera organización que solicita a algunos de los grupos con los que trabajamos información financiera básica, como proyecciones de flujo de caja, estados de balance y estados de ingreso. Estamos lanzando ahora un programa de educación y alfabetización financiera para algunos de esos grupos, lo que responde a la pregunta de cuán sostenibles ellos serán luego de que nos vayamos. Les damos el crédito, pero esto no siempre es necesariamente suficiente, por lo que con intervención técnica muy limitada podemos tener un gran impacto brindándoles un poco de capacitación en gerencia financiera.

P: ¿Tienen personal en el campo para monitorear estos proyectos e identificar necesidades?

Foote: Tenemos un gerente de relaciones con los productores basado en Guatemala y dos oficiales de inversión a tiempo completo, uno de Costa Rica y otro de México. Ellos están basados en la oficina de Boston, pero viajan todo el tiempo a los 9 países latinoamericanos donde trabajamos. La ventaja de estar basados en Boston es que estamos cerca del mercado y podemos conocerlo, así como a los importadores. En el transcurso del tiempo vamos a basar nuestros oficiales de préstamos en Centroamérica. Tenemos también un oficial de inversión a tiempo parcial basado en Nairobi, Kenya.

Adicionalmente a contar con dos miembros del personal viajando y con nuestro representante en Guatemala, hemos recopilado una gran cantidad de información en una vía de costo-beneficio manteniendo relaciones muy fuertes con los importadores, programas de certificación y proveedores de asistencia técnica en el campo. Los esfuerzos de colaboración de estas personas nos han provisto de información al punto de que hemos tenido una tasa de repago del 98% en los pasados cuatro años. Hemos financiado más de 100 préstamos para un total de más de US$14 millones en nueve países a través de seis productos y sectores. Mucho de este éxito tiene que ver con la naturaleza de esta colaboración y debido a nuestro “verde” modelo de préstamo.

Lea más sobre EcoLogic Finance en el Eco-Index.

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