Conservacionistas Luchan Contra las Llamas para Proteger el Ecosistema Único de Pino de Sabana en el Sur de Belice

Ilustración por Allan Núñez ("Nano")Las 49.400 hectáreas de sabanas naturales protegidas en el Parque Nacional Payne’s Creek, en Belice, son particularmente valiosas porque representan un ecosistema poco usual en Centroamérica: los pinos de sabana. En una región que en el pasado estaba cubierta de árboles tropicales, ahora los conservacionistas están decididos a luchar contra la tala y la cacería ilegal, así como contra los incendios ilegales que devoran amplias extensiones de pinos (Pinus caribaea).

Para el Instituto Toledo para el Ambiente y el Desarrollo (TIDE por sus siglas en inglés) — un grupo conservacionista establecido en el pueblo de Punta Gorda, una ciudad costera del sur de Belice y responsable del co-manejo de Payne’s Creek – el control de los incendios es uno de los principales objetivos para salvaguardar el área protegida de 76.570 hectáreas.

Las características de sus ecosistemas hacen que Payne’s Creek, declarado parque nacional en 1994, atraiga a los ecoturistas. Además de la sabana, los bosques caducifolios, humedales y una costa poco desarrollada brindan refugio a una vida silvestre rara y amenazada, que incluye cinco especies de felinos silvestres, dos especies de monos, tapires (Tapirus bairdii), pecaríes, loros de cabeza amarilla (Amazona oratrix), cigüeñas jabirú (Jabiru mycteria), patos criollos (Cairina moschata) y halcones plomizos (Falco femoralis). La vida silvestre marina que se encuentra en las aguas costeras incluye al manatí de las Indias Occidentales (Trichechus manatus manatus) y a las tortugas carey (Eretmochelys imbricata). El parque también es un tesoro arqueológico ya que alberga ruinas mayas, actualmente sumergidas bajo una laguna.

TIDE ha liderado una exitosa campaña para reducir drásticamente la severa cacería furtiva de manatíes y la pesca ilegal a lo largo de la costa sur de Belice. También está trabajando para proteger a Payne’s Creek de la tala y la cacería ilegal. Con el apoyo de la Fundación Summit, TIDE ha contratado tres guarda parques; dos de los cuales están siempre en actividad, para brindar protección al parque durante las 24 horas. El Director Ejecutivo de TIDE, Wil Maheia, comenta que “si no fuera por el apoyo de la Fundación Summit, Payne’s Creek sería un “parque de papel”, delimitado en un plano, pero con poca protección real”.

Maheia indica que el ecosistema más amenazado del parque es la sabana. Debido a que los árboles de pino han sido talados ampliamente, los fuegos intencionales avanzan rápidamente a través de los pastizales. Durante la estación seca, cuando pueden pasar semanas sin lluvia, los cazadores prenden fuego a los pastizales altos para atraer a los ciervos que vienen a comer de los brotes frescos que nacen poco después entre las cenizas. Las rápidas llamas, alimentadas por los pastos gruesos y secos, destruyen los arbolitos que van naciendo y los sitios de anidación de los loros cabeza amarilla (Amazona oratrix) y otras especies de aves.

La reciente expansión de una carretera en el sur de Belice, que continuará hacia Guatemala, también preocupa a TIDE, ya que el camino se abre una zona previamente aislada para los madereros y para la agricultura. “Este camino no sólo pondrá en peligro al parque, sino también a los bosques remanentes” mencionó Maheia. “Dará acceso, sin precedentes, a los equipos de deforestación. Debido a que la ruta ha sido pavimentada, ya han aparecido nuevos pastizales y consideramos que son una amenaza seria”.

TIDE está trabajando con The Nature Conservancy y el Programa Ambiental de la Región del Caribe para desarrollar un plan de manejo para Payne’s Creek, promover la regeneración del pino, la conservación del hábitat para el loro cabeza amarilla y prevenir las quemas descontroladas. En un taller realizado recientemente, consultores de The Nature Conservancy brindaron entrenamiento a los concesionarios madereros y miembros de las comunidades locales para ayudarlos a comprender el comportamiento del fuego y la identificación de las condiciones climáticas que los afectan; se usaron equipos para combatir incendios y se determinaron las prácticas de manejo más apropiadas para el ambiente paisajístico.

Mario Muschamp, gerente del parque Payne’s Creek, lidera los esfuerzos para prevenir los fuegos en el parque. “Recién comenzamos a realizar actividades de supresión del fuego debido a que estamos viendo los efectos negativos de los incendios … lentamente estamos perdiendo los pinos,” señala. “Queremos prevenir los incendios removiendo los pastos o el “combustible” alrededor de los pequeños árboles con quemas controladas. Cuando ocurren los incendios, usualmente se quema toda la sabana, lo cual impide la regeneración. Estamos viendo que no hay árboles jóvenes, de manera que cuando los maduros mueran, no quedarán árboles que los reemplacen y todo se convertirá en pastizales”.

A pesar de la seriedad del problema, Muschamp está esperanzado: “Los pinos existentes todavía están produciendo semillas y, con el tiempo, si protegemos los arbolitos, se recuperará la sabana”, señaló.

Reconociendo que necesitan más equipo y personal, Maheia afirma que TIDE busca actualmente más financiamiento para proteger a Payne’s Creek. “Queremos aumentar el número de guarda parques de tres a por lo menos cuatro, ya que este parque tiene límites con mar y tierra y requiere de mayor control. Además, necesitamos más fondos para construir torres de observación, ya que lleva bastante tiempo darnos cuenta de que hay un incendio. Tampoco tenemos un vehículo. Cuando combatimos un incendio tenemos que viajar en bicicleta o a pie. Nos gustaría poder aumentar el monitoreo de la vida silvestre, evaluar las poblaciones de especies amenazadas que viven en el parque, especialmente los jaguares, y determinar las mejores prácticas de manejo para su hábitat”.

Casi todo el personal de TIDE proviene de Toledo y su relación personal, así como los lazos que mantienen con los miembros de su comunidad han contribuido al éxito del grupo en las iniciativas de educación ambiental. Maheia comenta: “en TIDE tenemos 22 empleados, 20 de ellos han nacido y crecido en el distrito de Toledo. Cuando se habla de desarrollo comunitario — este comienza acá”.

Muschamp también es de Toledo y espera involucrar a los miembros de la comunidad en las actividades de prevención de incendios de TIDE. Afirma que “está tratando de trabajar con las comunidades y los concesionarios madereros para que se vuelvan más activos en la prevención y en el uso adecuado del fuego. Una vez que involucremos a la gente y ellos vean el beneficio de nuestro trabajo, podremos lograr más. Hasta ahora la respuesta ha sido positiva”.

Como parte de los esfuerzos para manejar el parque, TIDE trabaja de manera cercana con tres comunidades fuera de Payne’s Creek: Monkey River, Punta Negra y Punta Gorda. Los miembros del Comité Asesor del Parque Nacional Payne’s Creek incluyen a representantes de las comunidades, oficiales de gobierno y otros. Los residentes están cosechando beneficios económicos de las áreas naturales: llevan a pescadores en viajes donde utilizan la mosca como carnada y con los ecoturistas realizan caminatas por el bosque que rodea a Monkey River y atraviesa el parque, donde casi se puede garantizar que observarán a los monos aulladores desde una ubicación privilegiada.

— Melissa Krenke

Contactos en Belice:

Wil Maheia
Toledo Institute for Development and Environment
P.O. Box 150
1 Mile San Antonio Road
Punta Gorda Town
Toledo, Belize
tel 501/ 722-2274, 501/ 722-2431
fax (501) 722-2655
sawfish@tidebelize.org
www.tidebelize.org

Mario Muschamp
Toledo Institute for Development and Environment
mario@tidebelize.org

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