Después de Años de Desarrollo Agropecuario, Resurrección a la Vista: Por los Humedales Más Significativos del Pacífico Centroamericano

La cuenca baja del Río Tempisque, en el noroeste de Costa Rica, es la zona que reúne la mayor concentración de humedales en la planicie pacífica de Centroamérica, con más de 100.000 hectáreas de pantanos, marismas y manglares. A la desilusión de muchos ecologistas, es también una de las zonas agropecuarias más productivas del país que genera casi la totalidad de la producción de melón, la mitad de la caña de azúcar y la tercera parte del arroz producido en Costa Rica.

Ilustración por Allan Núñez ('Nano')Para convertir una llanura de inundación en tierras agrícolas, los ingenieros construyeron más de 30 kilómetros de diques en las márgenes del río y dragaron más de 20 kilómetros de cauces en la zona. Estas obras, además de la contaminación por agroquímicos, han resultado en la desaparición de más del 35% de los humedales y más del 60% de los bosques riberinos de la región, según datos de la Organización para Estudios Tropicales (OET), un consorcio de universidades en los Estados Unidos y América Latina. Con el fin de reducir ese daño y prevenir aún más, la OET ha unido esfuerzos con diversas organizaciones nacionales e internacionales para mejorar el manejo de la cuenca baja del Río Tempisque, generar información científica para la toma de decisiones, impulsar la agricultura sostenible y restaurar los ecosistemas.

La Iniciativa para el Manejo de la Cuenca Baja del Río Tempisque tiene el apoyo financiero de la Fundación Costa Rica-Estados Unidos para la Cooperación, la Fundación Avina, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos y Ducks Unlimited Inc. Participan en el proyecto organizaciones nacionales como la Universidad de Costa Rica, la Universidad Nacional, el Instituto Tecnológico de Costa Rica, el Centro Científico Tropical, el Instituto Nacional de Aprendizaje, el Servicio Nacional de Agua, Riego y Avenamiento y el Sistema Nacional de Áreas de Conservación. La OET juega el papel de facilitador y asesor científico para estas instituciones y organizaciones presentes en la zona.

“Pretendemos sentar las bases y obtener la información básica para definir los humedales que existen en la cuenca del Río Tempisque y, sobretodo, mostrar su valor ecológico y hasta cierto punto su valor ecológico-financiero” afirma Eugenio González, co-coordinador del proyecto para la OET.

El proyecto integra la construcción de un sistema de información geográfica con base en datos biofísico-ambientales, sociales y económicos de la zona; la capacitación de los gobiernos locales y de pequeños y medianos productores en agricultura sostenible; el monitoreo de la calidad de agua; y la restauración de humedales. González señala que la cuenca baja del Río Tempisque ha sido tan alterada que es probable que no llegue a contar con las mismas condiciones que tenía antes del gran desarrollo agroindustrial de la región. Espera, sin embargo, que los estudios permitan definir los lineamientos para que se reconozcan los servicios ambientales que generan los humedales, como por ejemplo el manejo de las aguas de descarga a los arrozales.

“La calidad de las aguas depende, sin duda, de la calidad del ecosistema”, señala Marco Solano, coordinador del Programa Nacional de Humedales del Ministerio del Ambiente.

Según Solano, los humedales de la cuenca baja del Río Tempisque son únicos, entre otras cosas, por la cantidad de aves que albergan. Sin embargo, el drenaje de humedales y la irrigación intensiva para cultivos están provocando la pérdida de los niveles de agua en el río y afectando la vide silvestre. Muchos de los sitios que antes eran humedales han perdido tanto sus funciones biológicas, como los beneficios de recarga de acuíferos, purificación del agua, protección de vida silvestre y generación de madera y fibras naturales.

Es por eso que uno de los mayores esfuerzos que se lleva a cabo en la zona es la restauración de humedales, según González, que también es el director de la Estación Biológica Palo Verde, administrada por la OET. El Parque Nacional Palo verde, que protege una parte de la cuenca Tempisque, abarca sus principales humedales. González afirma que estos humedales no solo constituyen el sitio más importante de Centroamérica para aves migratorias, sino también es el lugar con mayor avance en investigación, manejo y conservación de humedales a nivel del trópico. El Parque, junto con otras áreas protegidas de la zona que albergan humedales, constituye un Sitio Ramsar o humedal de importancia internacional.

Gracias al trabajo conjunto del Ministerio del Ambiente, el Instituto Tecnológico de Costa Rica y la OET, en Palo Verde se están restableciendo los flujos naturales, hecho que, según conteos de la OET, ha permitido el retorno de más aves residentes y migratorias año con año desde 1999. El último conteo, realizado en enero del 2003, mostró la presencia de 20 especies de aves acuáticas, algunas con varios miles de individuos.

“Palo Verde ha sido toda una escuela, tanto nacional como internacional, para manejar problemas con humedales”, señala Solano.

Las comunidades cerca del Tempisque han tenido una parte de estos problemas. César Gutiérrez, asociado y fundador de la Asociación para la Cuenca Baja del Río Tempisque dice que las comunidades de Ortega y Bolsón se han visto afectadas por el levantamiento de diques para el sistema de regadío de la caña de azúcar, lo cual ha alterado los cauces en diversos sitios de la cuenca. La zona sufre de inundaciones durante el invierno, pero también sufre de situaciones extremas de sequía en el verano.

Junto con otras comunidades afectadas y la asesoría técnica de organizaciones como la Universidad Nacional, estos vecinos de Ortega y Bolsón decidieron llevar a cabo acciones de control para mantener el agua en el periodo seco. Por ejemplo, realizaron esclusas en el verano para mantener los niveles de agua adentro y protegieron las partes donde se filtraba mucho el agua.

“La restauración para nosotros tiene que ver con la participación real de la gente y no solamente hacer obras por obras. Hay que involucrar a las comunidades”, afirma Gutiérrez. El resultado es que sus problemas de inundaciones y sequías se han minimizado y cuentan con un recurso turístico de gran valor que están empezando a aprovechar. Ahora, están presentes más aves acuáticas en el sitio, entre ellos el jabirú (Jabiru mycteria), la espátula rosada (Platalea ajaja) y el ibis blanco (Eudocimus albus).

Producción ecoamigable

Más allá de la restauración de humedales la iniciativa busca integrar la agricultura con el medio ambiente que, según sostiene González, es la parte más difícil. Cientos de toneladas de rico suelo aluvial se han perdido en las parcelas agrícolas por el mal manejo del suelo y del recurso hídrico. De ahí que un componente importante del proyecto sea la capacitación a pequeños y medianos finqueros en técnicas de uso y manejo de aguas y suelos. Gracias al apoyo técnico del Instituto Nacional de Aprendizaje (INA), algunos productores han desarrollado experiencias de producción novedosas, como la producción de arroz orgánico, la instalación de una biofábrica para la producción de hongos patógenos para ser utilizados en vez de pesticidas químicos, y la elaboración de artículos de papel de tifa (Typha dominguensis), la misma planta que afectaba los espejos de agua en Palo Verde y que está siendo erradicada como parte de la restauración del humedal.

De acuerdo con González, en un plazo de cinco años se planea contar con un documento base para las autoridades de la región, que sirva para la toma de decisiones. De esta forma los humedales más importantes del pacífico mesoamericano tendrán aún la oportunidad de sobrevivir.

— Katiana Murillo

Contactos en Costa Rica:

Eugenio González
OET.
Apdo 676-2050
San Pedro
Montes de Oca, Costa Rica
Tel 506/240-6696
Fax 506/240-6783
www.ots.ac.cr
egonza@ots.ac.cr

Marco Solano
SINAC
Tel 506/283-8004
www.sinac.gob.cr
msolano@minae.go.cr

César Gutiérrez
Raíces
Tel 506/ 651-8165
asraices@racsa.co.cr

Lea más sobre el proyecto de la Red de Ecoturismo en el Eco-Index:
www.eco-index.org/search/resultss.cfm?ProjectID=443

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s