Mezcal Sostenible: Ayuda a las Comunidades a Mantener una Fuente de Ingresos Tradicional y Protege el Agave Silvestre

El exceso de tequila le está dando un gran dolor de cabeza a los biólogos que están preocupados por la sobrevivencia de especies silvestres de agave, una planta nativa de los bosques secos del sur de México. El tequila se elabora extrayendo la corteza del corazón o piña del Agave tequilana, una planta suculenta que se cultiva para producir el potente licor durante los últimos 9.000 años. Durante la década de 1990, la popularidad del tequila creció de forma inesperada, dejando a los productores sin suficiente producción de la A. tequilana cultivada, como para satisfacer la demanda. El agave debe tener al menos ocho años antes de que produzca la piña rica en azúcar. Por lo cual, para permitir que el licor continuara sirviéndose, los embotelladores están mezclando destilados de otras especies de agave, incluyendo las variedades silvestres usadas para confeccionar mezcal. Ahora no sólo escasea la A. tequilana, sino que también los otros agaves silvestres están en peligro.

Ilustración por Allan Núñez ('Nano')La demanda creciente de mezcal, intensifica aún más la situación del agave silvestre, que en México es conocido como maguey. El sabor rico y ahumado del mezcal se produce al asar las piñas al carbón, en pozos escarbados en el suelo y cubiertos con las fibras de la palma y tierra. Los brasas se obtienen del carbón de árboles locales, usualmente robles, por lo que la producción de mezcal también aumenta la deforestación.

La organización mexicana Grupo de Estudios Ambientales, (GEA) está abordando el problema ecológico causado por las industrias del tequila y el mezcal, ya que ambas son vitales para la economía de los pobladores rurales. A través de Senzekan Tinemi, un grupo de productores locales, GEA ayuda a los campesinos rurales del estado de Guerrero a aprender como cosechar de manera sostenible la especie silvestre Agave cupreata, y a plantar más especies de árboles nativos, que eventualmente producirán la leña necesaria para hacer el mezcal.

GEA y Sanzekan Tinemi, cuyo significado es “continuamos cosechando juntos” en el idioma Náhuatl, están trabajando con 19 comunidades de indígenas y mestizos, en cuatro municipalidades de Guerrero. La bióloga Catarina Illsley de GEA menciona que la región es una de las más pobres en Guerrero, cuya ciudad más famosa en la costa del Pacífico es la deslumbrante Acapulco. Ella dice que “casi el único recurso que tiene esta gente son los recursos forestales no maderables” del menguante bosque seco de Guerrero.

Hace seis años, GEA comenzó a trabajar con Sanzekan Tinemi, para mercadear productos provenientes de palmas, que crecen abundantemente en el área. Las hojas de las palmas se venden a nivel nacional e internacional, pero a un precio muy bajo. Los campesinos sólo obtienen US$6 al mes de la cosecha, secado y tejido de las hojas de palma.

“Actualmente, no hay duda de que el recurso con mayor potencial económico es el maguey”, señala Illsley. Los campesinos están ansiosos de que GEA los ayude a diseñar un plan de manejo sostenible para el maguey, porque, como ella dice, “están viendo que la agave silvestre está desapareciendo frente a sus propios ojos. Hay comunidades que han estado produciendo mezcal durante 50 años, y ahora ya no les quedan más plantas”.

Ella indica que hasta hace unos 15 años, era ilegal producir mezcal artesanal, debido a una ley que ella piensa que tenía más relación con la discriminación contra las comunidades indígenas, cuyas culturas tradicionalmente han estado entretejidas con el destilado de agave por siglos, que con el hecho de proteger a los tequileros.

Sin embargo, una vez que la producción se volvió legal, el comercio local y nacional se desarrolló rápidamente. “La gente a formado clubes que tienen contacto con alguien que conoce a otra persona en una comunidad que tiene un buen mezcal. Es casi como un mercado clandestino, pero que crece muy velozmente”, dice ella.

Con la ayuda de GEA, los mezcaleros de Sanzekan Tinemi han creado siete viveros comunitarios que producen más de un millón de plantas cada año, tanto de maguey, como de árboles nativos para leña. Los 40.000 litros de mezcal que ellos producen anualmente, requieren unas 300 toneladas de leña. Illsley indica que al principio fue difícil convencer a los agricultores que plantaran árboles para la leña, ya que siempre han tenido suficientes árboles. Pero a ella le preocupa que, si la deforestación continúa a la tasa actual, el deterioro de la calidad del agua se convierta en un problema serio. Espera que como parte del programa de investigación y manejo del maguey, se establezcan plantaciones experimentales para madera de leña. Mientras tanto las comunidades han establecido siete áreas protegidas, que van desde 10 ha. hasta 100 ha, donde se prohíbe, totalmente, el ganado y la recolección de especies de flora y fauna.

Albino Tacotempla Zapoteco, coordinador de Sanzekan Tinemi, dice que el trabajo de GEA es particularmente efectivo debido a que el grupo local colabora estrechamente con los campesinos locales. “Catarina y sus colegas son sensibles a la manera en que estos campesinos hacen las cosas. Hacen un esfuerzo por transmitir los conocimientos académicos que ellos traen, y los colocan en las manos de los productores rurales, de manera que juntos forman un equipo práctico y técnico”, comenta él.

Otro objetivo del proyecto de GEA es aprender más sobre la ecología del Agave cupreata en la vida silvestre, como por ejemplo cuantas plantas quedan, donde se deben plantar las semillas crecidas en viveros, y bajo que condiciones. Illsley también espera identificar al polinizador de la planta. Mientras que los agricultores mencionan a una polilla o abeja, los biólogos tienen fuertes sospechas de que las plantas son polinizadas por murciélagos (Glossophaginae) de lenguas largas que se alimentan del néctar y que se sabe son los principales polinizadores de otras especies de agave. Debido a que existen numerosas supersticiones y nefastas leyendas locales sobre los murciélagos, ella sabe que si su corazonada es correcta deberá presentar evidencias claras — y una fotografía irrefutable.

Los murciélagos tienen algo más que un problema de imagen. Los murciélagos nectarívoros se encuentran en seria declinación debido a la pérdida de hábitat y a la disminución de sus fuentes de alimentación, y la producción de agave es parcialmente responsable. Para producir tequila, o mezcal, se cortan las piñas antes de que florezcan, lo que priva a los mamíferos de una importante fuente de alimentos. Al establecer reservas forestales donde se permita que las agaves silvestres crezcan y florezcan, las comunidades de Sanzekan Tinemi están ayudando a los murciélagos.

El proyecto GEA, que tiene un presupuesto anual de US$45.000, está patrocinado por la Comisión Nacional Mexicana para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad y el Programa Nacional de Reforestación. Además Illsley recibió una Beca Kleinhans de investigación, un programa manejado por la Alianza para Bosques, una organización conservacionista que también publica Ambien-Tema.

Recientemente los campesinos de Sanzekan Tinemi formaron la Asociación de Magueyeros y Mezcalereos de Chilapa, debido al nombre del pueblito en la cadena central de montañas de Guerrero, donde en sólo una de las laderas de la montaña crece de manera silvestre una especie particular de planta de agave llamada “Papalote de Chilapa”. Tacotempla asegura que el mezcal que produce “tiene un sabor muy especial”. Los miembros de la asociación cultivan la planta utilizando únicamente abono orgánico y esperan que eventualmente puedan mercadear este mezcal a nivel local e internacional, bajo una etiqueta registrada denominada Mezcal Papalote de Chilapa.

Contactos en México:

Catarina Illsley
Grupo de Estudios Ambientales
Allende 7 Colonia Santa Ursula Coapa
México, CP 04650, D.F.
Tel-fax: 5/617-9027
Email: macarena@laneta.apc.org
Web: www.laneta.apc.org/gea

Albino Tacotempla Zapoteco
Sanzekan Tinemi
Tel: 75/171-351
Email: foresanzekan@laneta.apc.org

Lea más sobre este proyecto en el Eco-Index.

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