El Programa de Servicios Ambientales de Costa Rica: Pagando por lo que los Bosques Proveen Naturalmente

En Costa Rica se está llevando a cabo un experimento para la conservación de sus bosques que es tan audaz como controversial. Si tiene éxito, podría demostrar ser una opción que funciona a largo plazo en respuesta a la rápida deforestación que afecta a todo el mundo. La iniciativa, llamada Programa de Servicios Ambientales, tiene como fin alentar a los dueños de las tierras, que aún poseen bosque, a que los protejan o los manejen de manera sostenible; y, a que reforesten las zonas a las que ya les quitaron todos sus árboles.

Ilustración por Allan Núñez ('Nano')Estos servicios son un incentivo económico para aquellos finqueros que cumplen los requisitos y firman el contrato con el Fondo Nacional de Financiamiento Forestal (FONAFIFO) del Ministerio de Ambiente y Energía (MINAE). Según Sonia Lobo, ingeniera forestal del MINAE, los contratos estipulan que:

  • Los dueños que protegen sus bosques reciben un total de US$226 por hectárea en cinco años, con la posibilidad de iniciar un nuevo contrato después de cinco años.
  • Los dueños que manejan sus bosques de manera sostenible — que someten un plan para extraer solamente cierto número de árboles, determinados por un profesional forestal de manera que no dañen la integridad forestal a largo plazo, reciben US$352 por hectárea en cinco años, pero al final de los cinco años deben comprometerse a continuar manejando sus bosques por al menos cinco años más.
  • Los dueños que plantan árboles en tierras deforestadas – siguiendo el plan de un profesional forestal — reciben US$580 por hectárea en cinco años, pero al finalizar los cinco años deben aceptar dar un manejo sostenible a la tierra reforestada por al menos 10 años más.

Actualmente, se han incorporado al programa, casi 260.000 hectáreas; de las cuales un 85% están dedicadas a la protección de bosques, un 9% al manejo de bosques y un 6% a la reforestación.

El director de FONAFIFO, Jorge Mario Rodríguez, dice que las cifras pagadas corresponden a los servicios ambientales que brindan — la absorción del carbono, que es un contaminante de la atmósfera; salvaguardar la biodiversidad; la belleza escénica; y arroyos y ríos prístinos, que brindan agua potable o alimentan plantas hidroeléctricas.

Los pagos son financiados por medio de un impuesto nacional sobre los combustibles, donaciones internacionales, y el dinero por el cobro de los servicios ambientales brindados por los bosques. Por ejemplo, Rodríguez indica que, en julio del 2000, FONAFIFO firmó un contrato con una empresa nacional de electricidad, que estipula que la empresa pagará anualmente US$53 / hectárea a cambio de que el dueño de la finca continúe la protección de los bosques en las cuencas que alimentan de agua a una planta hidroeléctrica. Costa Rica también ha recogido financiamiento adicional por medio de la venta de “certificados de fijación de carbono” al exterior. Los certificados garantizan que Costa Rica protegerá una cantidad determinada de hectáreas con bosque para que éstos absorban carbono.

Para ayudar al avance del Programa de Servicios Ambientales, el gobierno de Alemania y el Fondo para el Medio Ambiente Mundial (FMAM), un fondo manejado por el Banco Mundial y las Naciones Unidas, han donado cerca de US$17 millones. El Banco Mundial también brindó un préstamo de US$33 millones para asegurar que FONAFIFO pueda cumplir con sus contratos con los finqueros.

La donación del FMAM, de US$8 millones, puede ser usada sólo para contratos con finqueros que quieran proteger sus bosques, explica John Kellenberg, economista del Banco Mundial. Casi un tercio de la donación debe ser usada en contratos en tres áreas de prioridad — Tortuguero, en el noreste; Barbilla, un zona de bosque en la vertiente caribeña; y en la Península de Osa, en el sur. La donación de FMAM también exige que se aumente la cantidad de mujeres, o cooperativas de mujeres, involucradas en el Programa de Servicios Ambientales, así como también el número de comunidades indígenas participantes.

Quírico Jiménez, científico del Instituto Tecnológico de Costa Rica, avala de una manera positiva este tipo de iniciativas que protegerán los últimos bosques del país, sin embargo, menciona las principales razones por las que el Programa de Servicios Ambientales es controversial: “Los pagos no llegan a la gente que realmente los merecen: aquellos que si están protegiendo los bosques”. Agrega que varios de los contratos han sido otorgados a grandes empresas que están manejando los bosques. Debido a que estos dueños ya están obteniendo ganancias del bosque — porque venden la madera que extraen –, el científico razona que ellos no deben recibir pagos mayores que aquellos que si están protegiendo verdaderamente sus bosques.

Además, inscribirse en el Programa de Servicios Ambientales es costoso, porque se deben contratar técnicos forestales para que obtengan y presenten toda la información requerida. Jiménez dice que, “Los pequeños finqueros terminan usando una gran parte del dinero que reciben en pagarle a los técnicos”. El cree que para que el programa realmente funcione, los pagos para protección deberían ser mayores. Un finquero con cinco hectáreas de bosque con el sistema actual recibiría alrededor de US$ 1,100 durante cinco años. En un año se muere de hambre”.

Susana Salas, ambientalista y representante de SelvaTica, una organización que posee casi 780 hectáreas de bosque contiguas a un parque nacional, en la vertiente caribe de Costa Rica, dice que SelvaTica firmó un contrato con la Fundación para la Protección de la Cordillera Volcánica Central para que ellos efectuaran todos los estudios y trámites para obtener el pago de servicios ambientales. Salas dice que el dinero que recibe SelvaTica es suficiente para que ellos puedan cubrir los costos de guardar el bosque. Reconoce que los dueños estadounidenses de SelvaTica no dependen de esta finca para obtener sus ingresos; pero cree que el compromiso de ellos para proteger el bosque, los hace merecedores del pago.

La clave del éxito del Programa de Servicios Ambientales depende de los compromisos de gente como los dueños de SelvaTica. Siempre existe la posibilidad de que los dueños de las tierras renieguen de sus obligaciones, o que después de los cinco años de pagos por protección decidan cortar los bosques. Rodríguez, director de FONAFIFO, indica que la ley forestal del país lo prohíbe, pero Jiménez responde que la ley está llena de portillos, además de que, en el país, todavía existe la tala ilegal.

Pero Guido Chávez, del MINAE, cree que existen mecanismos disponibles para asegurar el cumplimiento, como visitas de seguimiento a las tierras inscritas en el Programa de Servicios Ambientales, inspecciones anuales, visitas sorpresa a las operaciones forestales, tales como aserraderos, y controles en carreteras para detener la tala ilegal, y verificar los permisos. Dice que también es importante la vigilancia de los ciudadanos privados, que deben presentar denuncias oficiales y estas denuncias deben recibir la respuesta judicial apropiada.

A pesar de los riesgos, Kellenberg, del Banco Mundial, cree que vale la pena darle una oportunidad al programa para que crezca. Agrega que “Costa Rica ha hecho un trabajo admirable, el país tiene un programa de conservación de bosques que no tiene paralelos y que está adelantado 15 años con respecto a su época”.

Otros países ya comienzan a organizarse para lograr un Programa de Servicios Ambientales. Un ejemplo es el caso de Guatemala que según Oscar Coto, de la Fundación Solar, “actualmente se está formando la capacidad local para establecer programas de este tipo”. El grupo ha estado trabajando durante el último año en evaluar el valor monetario de los servicios prestados por los bosques que rodean la cuenca sur del Lago Atitlán, con una donación del Programa Ambiental Regional para Centroamérica/ Sistema de Áreas Protegidas, que tiene financiamiento de la Agencia para el Desarrollo Internacional de los EE.UU., y por la agencia Hivos, de Holanda.

El lago es un atractivo turístico que, según Coto, genera millones de dólares anuales gracias a los visitantes, y varios cientos de miles por la pesca en el lago. Pero nadie le ha dado un valor al bosque de Atitlán — que permite que el lago no se llene de sedimentos, además brinda agua potable, absorbe carbono, protege la biodiversidad y brinda belleza escénica.

Coto dice que la Fundación Solar ha trabajado junto con grupos locales del Lago Atitlán, quienes, en su mayoría, apoyan la idea de recibir pagos por conservar el bosque, aunque a otros les preocupa que sus actividades se vean restringidas. Cree que para que el Programa de Servicios Ambientales funcione en esta zona, el gobierno “debe llevar un agenda bastante clara y precisa, sobre los beneficios de la participación en un programa de este tipo”.

Kellenberg dice que por ahora “todos los ojos están centrados en Costa Rica, porque el éxito que tenga el programa, tiene implicaciones importantes para la conservación de los bosques en otros países”. Concluye que si el Programa de Servicios Ambientales no funciona en Costa Rica, será difícil que se consiga financiamiento internacional para programas similares en cualquier otro sitio.

Contactos:

Jorge Mario Rodríguez
FONAFIFO
Apdo 594-2120
San José, Costa Rica
tel 506/257-8475
fax 506/257-9695
maraya@racsa.co.cr

Guido Chavez
Sonia Lobo
MINAE
Casa Italia 300 sur
San José, Costa Rica
tel 506/283-8004
guidocha@minae.go.cr
slobo@ns.minae.go.cr
www.minae.go.cr

Quírico Jiménez
Apdo 22-3100
Santo Domingo
Heredia, Costa Rica
tel 506/244-0690
qjimenez@inbio.ac.cr

John Kellenberg
tel 506-255-4011
fax: 506-222-6556
Jkellenberg@worldbank.org

Susana Salas
Selva Tica
Apdo 87-5655
Monteverde, Costa Rica
susalas@expreso.co.cr

Oscar Coto
Fundación Solar
15 Avenida 18-78 Zona 13
01013 Guatemala
tel 502/360-1172

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