Isadora Angarita-Martínez y Patricia Marconi, Conservando Aves Migratorias Neotropicales en Humedales Altoandinos, BirdLife International

Por Yessenia Soto, Rainforest Alliance

“Los humedales altoandinos estás seriamente amenazados por la minería, que ha eliminado la vegetación del suelo y ha contaminado sus fuentes de agua; también hay problemas por el crecimiento poco regulado de la agricultura, la ganadería y el turismo.”

Pastizales degradados-Junin- Foto por ECOAN

Las montañas de los Andes son hogar de lagos, lagunas, pantanos y zonas encharcadas llamadas  turberas, los cuales en conjunto se conocen como  los humedales altoandinos. Estos ecosistemas proveen de agua a más de 100 millones de personas y son un hábitat clave para valiosas especies de flora y vida silvestre, incluyendo a las aves migratorias neotropicales. Sin embargo, estos humedales enfrentan importantes amenazas que ponen en riesgo el bienestar de las poblaciones humanas y de animales que dependen de ellos.

Desde el 2011, BirdLife International y un grupo de socios locales trabajan en cuatro países de la región en un proyecto llamado Conservando Aves Migratorias Neotropicales en Humedales Altoandinos. Hablamos con Isadora Angarita-Martínez, coordinadora regional, y con Patricia Marconi, coordinadora del proyecto en Argentina, sobre la situación de los humedales altoandinos y el trabajo que realizan con los gobiernos y comunidades locales para proteger estos ecosistemas y así contribuir a la conservación de las aves migratorias.

Pregunta: ¿Por qué son especiales o importantes los humedales altoandinos?

Angarita-Martínez: Estos ecosistemas son  grandes productores, reguladores y almacenadores de agua en los países andinos. Los humedales altoandinos de Ecuador, Perú, Bolivia y Argentina también proveen hábitat de parada e invernada para aproximadamente 15 especies de aves migratorias neotropicales de interés para la conservación, y son hogar de comunidades campesinas e indígenas.

Marconi: Los humedales altoandinos y puneños de Catamarca son los más extensos de Argentina y también ofrecen un hábitat importante para las aves. Estos constituyen sitios de concentración en el verano y de anidación para las dos especies de flamencos altoandinos (Phoenicoparrus andinus y P. jamesi), salvaguardan a todas las especies endémicas y características de los altos Andes y la Puna Argentina, como la gallareta gigante (Fulica gigantea) y la avoceta andina (Recurvirostra andina). Además, albergan cinco especies de aves migratorias provenientes del Hemisferio Norte: el playero de Baird (Calidris bairdii), el patamarilla menor (Tringa flavipes), el chorlo mayor de patas amarillas (Tringa melanoleuca), la gaviota de Wilson (Steganopus tricolor) y el chorlito dorado chico (Pluvialis dominica).

Steganopus tricolor - Foto por Biota

P: ¿Cuáles son las principales amenazas que enfrentan estos ecosistemas?

Angarita-Martínez: Están seriamente amenazados por la minería, que ha eliminado la vegetación del suelo y ha contaminado sus fuentes de agua; también hay problemas por el crecimiento poco regulado de la agricultura, la ganadería y el turismo. Estas actividades carecen de suficiente regulación porque el acceso a estos ecosistemas es difícil para las autoridades. Asimismo, la mayoría de esfuerzos de conservación en este continente se han enfocado en los bosques y junglas, no tanto así en otros ecosistemas como los humedales altoandinos, sabanas y pastizales naturales.

Marconi: En Catamarca también hay problemas por el desarrollo vial ligado principalmente a prospecciones mineras, lo que ha facilitado las actividades ilegales como la cacería de vicuñas y guanacos y recolección de huevos de flamencos y suris (Rhea pennata). Otra amenaza grande es el turismo de aventura o travesía fuera de ruta no regulado. El Rally Dakar atraviesa Catamarca anualmente casi sin regulación  o monitoreo de su impacto sobre el ecosistema, además ha popularizado el turismo 4×4 y los circuitos llamados “Siguiendo las huellas del Dakar”.

P: ¿Cómo está ayudando BirdLife International a mitigar estas amenazas?

Angarita-Martínez: el proyecto Conservando Aves Migratorias Neotropicales en Humedales Altoandinos, que es la segunda fase de otro proyecto apoyado por la Ley de Conservación de Aves Migratorias Neotropicales del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos (NMBCA, por sus siglas en inglés), promueve la conservación de aves migratorias neotropicales en cuatro sitios Ramsar: el Parque Nacional Llanganates en Ecuador, el Lago Junín en Perú, los Lagos Poopó y Uru Uru en Bolivia, y en las lagunas altoandinas y puneñas de Catamarca en Argentina. Estos fueron escogidos por ser de gran importancia para las aves migratorias neotropicales, residentes y endémicas, y porque son clave para el bienestar humano, económico y cultural.

En cada sitio, apoyamos el desarrollo de planes de conservación e  implementamos acciones prioritarias respaldadas por actividades de investigación y educación. Proveemos información acerca del estado y requerimientos de hábitat de aves migratorias neotropicales en humedales altoandinos, ayudamos a desarrollar planes de acción para conservar 500.000 hectáreas de ecosistema de humedales, y buscamos lograr un manejo eficiente de 20.000 a través de acciones concretas de conservación y restaurar 5.000 hectáreas de hábitat adecuado para aves migratorias neotropicales.

Grupo Apoyo Local-Ecuador-Foto por Aves y Conservación

Estamos priorizando, con ayuda de las comunidades, los servicios ecosistémicos que ofrecen los humedales, como agua para consumo humano, irrigación y generación de energía eléctrica;  turismo y regulación del clima por almacenamiento de carbono. Realizamos evaluaciones en campo –con una herramienta novedosa desarrollada por BirdLife– para conocer  el estado actual de estos ecosistemas y proyectar el cambio en la disponibilidad de dichos servicios en los próximos 10 años bajo varios esquemas de manejo.  Con esta información base educamos a las comunidades, gobiernos y autoridades locales  sobre el estado de sus humedales y les ayudamos a tener la información necesaria para tomar decisiones inteligentes, crear estrategias de conservación y planes de manejo efectivos.

El proyecto también brinda alternativas sostenibles para reducir el impacto directo de las comunidades locales sobre estos ecosistemas. Por ejemplo, los residentes del Lago Junín, en Perú, usan la “champa” o turba (un tipo de vegetación que crece en lugares encharcados) como combustible para la calefacción y cocinar, lo cual remueve una considerable cantidad de vegetación e impacta negativamente los hábitats de aves migratorias acuáticas. No podíamos decirles que dejen de usar champa porque es parte de sus tradiciones, entonces les sugerimos rotar la extracción y elaboramos cocinas que aprovechan más el calor y emiten menos gases tóxicos.

Marconi: En Catamarca hemos colocado carteles informativos en sitios turísticos clave y rediseñamos accesos y senderos vehiculares en áreas de menor impacto. También lanzamos un programa de educación ambiental destinado a docentes, alumnos y a la comunidad en general.

P: ¿El proyecto ha recibido el apoyo de las comunidades locales?

Angarita-Martínez: Las comunidades apoyan el proyecto porque llegamos a escucharlos, entenderlos y brindarles alternativas económicas que disminuirán su impacto sobre el ecosistema, en lugar de decirles qué hacer o pretender cambiar sus costumbres. Además, trabajamos muy fuerte en generar un sentido de orgullo y apropiación por sus humedales.   Les hablamos sobre la importancia de su ecosistema para la conservación de las aves pero enfatizamos en el valor que tienen para su propio bienestar y en cómo les afectaría perderlo.  Ellos ven que ahora hay menos aves y agua, y ya están sufriendo las consecuencias del deterioro de sus humedales.

P: ¿Cuáles alternativas económicas han recomendado?

Angarita-Martínez: El ecoturismo es una opción. En Ecuador, el proyecto apoya la creación de la Ecoruta Kuri Pishku para la observación de aves, la cual generará ingresos sostenibles para las comunidades locales a través de servicios turísticos. Esta es una iniciativa grande que cuenta con el apoyo del Ministerio de Turismo de Ecuador, el Ministerio de Ambiente y otros grupos de conservación.

Otra alternativa para los gobiernos y comunidades locales es el establecimiento y participación en esquemas de pago por servicios ambientales. En otra fase del proyecto, planeamos desarrollar más esta oportunidad.

Nueva Area protegida Campo Piedra Pomez-Catamarca-Argentina Foto por Fundación Yuchán

P: ¿Cuáles son algunos de los logros clave el proyecto?

Angarita-Martínez: Entre los logros regionales clave, destaca un análisis de los humedales altoandinos como hábitats para las aves migratorias, el cual nos ayuda a entender exactamente cuál sitio es importante para cuál especie y durante cuál época del año.  También estamos apoyando a Ramsar con la implementación de su Estrategia Regional de Conservación y Uso Sostenible de los Humedales Altoandinos. El proyecto identificó además los servicios ecosistémicos que brindan los humedales, lo que es clave para conocer qué ofrecen, cómo conservarlos y qué elementos son importantes para las comunidades.

Marconi: En Catamarca, contribuimos con la designación de una nueva área protegida llamada  Área Natural Protegida Campo de Piedra Pómez y participamos en la elaboración del proyecto de Área Protegida Los Seismiles. Pero, quizá, nuestro logro más importante es el nivel confianza y cooperación establecida con organismos y autoridades estatales. También ayudamos a capacitar y entrenar a la Secretaría de Estado de Ambiente y Desarrollo Sustentable de Catamarca para que realicen monitoreos de aves acuáticas en el verano, que ejecutarán de forma independiente a partir del 2014. Además, diseñamos e implementamos estrategias para regular el turismo, ayudamos a instaurar proyectos de capacitación de guías ecoturísticos y establecimos registros de guías locales autorizados.

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